滝の定義

 もとは川の流路の急傾斜部を流れる水を<たぎ><たぎつせ>と呼んだことに始まって、 <たぎる>すなわち水が沸騰するようにほとばしり流れるところを指した。
 川床が急勾配をなして川の水が奔走するところを「早瀬」また「急湍(きゅうたん)」といい、 その勾配が垂直に近くなり、川の水が川床を離れて高いところから直接落下するものを「瀑布」という。 広義の滝は、両者を含めている。
 しかし、最近では瀑布と滝とはほぼ同じ意味に用いられ、早瀬と区別する傾向があるという。 例えば、華厳の滝や那智の滝は瀑布であり、日光の龍頭の滝は早瀬であるというように。 ちなみに古語では「垂水(たるみ)」が現在の滝を指す。
(出典)永瀬嘉平氏ほか著「日本の滝 躍動する水の美と名瀑への招待」(講談社、1995年)

滝の形式

直瀑 山や崖から水が一気に落下する直下型の滝。男性的な滝とも称される。 一般的な滝で、国内にも名瀑と言われる滝にはこの形が多い。滝壺をもつ滝が多い。
 (例)那智の滝、華厳の滝、秋保大滝、三条の滝、白水の滝(岐阜)など
分岐瀑 断崖の途中で表面の凹凸により水が砕けて、左右もしくは幾つかに分岐して末広がりに流れている滝。水の勢いが小さいため滝壺を持たないケースが多い。 女性的な滝とも称される。
 (例)安の滝、滑川大滝、姥の滝、天滝など
斜瀑 急斜面の川床を勢いよく流れ落ちる形式の滝。 直瀑のように水が空中に放り出される訳でもなく、分岐瀑のようにゆっくりと斜面を伝って落ちる訳でもなく、その中間的な存在。
世の中には数多く存在するが、名瀑と呼ばれるものは少ない。
 (例)あかがねとよ(岐阜)など
段瀑 地殻要因により浸食され、二段、三段と階層をもって流れる滝。 直瀑、分岐瀑などで構成され、その途中に滝壺が形成されることが多く、微妙な色の変化も楽しめることも。
 (例)袋田の滝、七つ釜五段の滝、神蛇滝、称名滝、不動七重滝など
渓流瀑 傾斜した川床の上を滑るように流れる「早瀬」の中でも、その高低差が大きいものを渓流瀑と呼ぶ。 登山用語「ナメ」もこの型式の一つ。
 (例)平滑の滝、龍頭の滝、四十三万の滝など
伏流瀑(潜流瀑) 地下水が下流で断崖の中腹から染み出すように姿を現し、落下して滝になったもの。
 (例)白糸の滝(静岡)、白水の滝(群馬)、吐龍の滝など